Nekrolog över Graham Oakley | Bilderböcker

Graham Oakley, som dog vid 93 års ålder, var en illustratör och författare känd nästan helt och hållet för en serie bilderböcker: Kyrkamössen, utgiven under en period av nästan 30 år från 1972. Vackert illustrerade, skrivna och designade, de är en serie varma och kvicka böcker som på ett perfekt sätt visar att en framgångsrik bilderbok bör vara subtil och mångskiktad, med förutsättningen att den kan läsas och läsas om många gånger och att publiken kommer att vara generationsöverskridande.

Utbildad på konstskola och med bakgrund inom scenografi, senast som produktionsdesigner på BBC, var Oakley lika intresserad av sina berättelsers miljöer som han var av karaktärerna och deras handlingar. Med inspiration från viktorianska illustrativa målare såväl som i synnerhet den amerikanske konstnären Norman Rockwells verk, tilltalade Oakleys bildillustrationer för The Church Mouse (1972) omedelbart, både för deras färgstarka och deras underbara observationer som förmedlas i linjeillustrationer. . I dessa har Oakley proppat en massa detaljerad action som kommenteras i kvicka sidosidor som presenteras som en del av bilden.

Berättelsen om Arthur, kyrkmusen, och Sampson, en stor, stilig kyrkkatt, alla utspelade i en engelsk kyrkas fint tecknade miljö, kunde läsas på många plan och riktar sig till såväl vuxna som barn. Oakley ansåg att text var lika viktig för illustrationer och skrev den ofta först. Långt med traditionella bilderboksstandarder förstärkte Oakleys ord humorn i illustrationerna men upprepade aldrig samma skämt.

I ord och bild visar dess berättelse om vänskapen mellan mus och katt, och det actionspäckade drama som följer, en mycket noggrann syn på det engelska samhället – vare sig det är djur eller människa – som älskar sina svagheter och sin absurditet. Oakleys skarpa auteur-ton hade effekten att göra de osannolika flykterna av fantasifull handling anmärkningsvärt rimliga.

Kyrkomusen, designad med varje planka kluven genialiskt för att möjliggöra många handlingsvinklar, blev snabbt erkänd för alla dess kvaliteter. Oakley började skapa serien som, trots att han var nybörjarförfattare, alltid föreställt sig att originaltiteln skulle lanseras.

Från början planerade han att ha varje ny titel i en annan byggnad i den fiktiva staden Wortlethorpe, men framgångarna med The Church Mouse var sådan att förlaget övertalade honom att behålla Arthur, Sampson och deras vänner i kyrkan. Oakley var glad att förplikta sig eftersom han kände att den kyrkliga miljön bjöd på de mest intressanta arkitektoniska särdragen, som han gillade att skissa i detalj. Istället för att byta plats lade Oakley all sin energi på att komma på ett starkare, mer ambitiöst tema för var och en av de nya berättelserna. The Church Cat Abroad (1973) kretsade kring kommersiell kattmat, medan i The Church Mice and the Moon (1974) gav sig skådespelarna iväg på månäventyr.

Kyrkmössen vid jul 40-årsjubileumsupplaga utgiven 2020
Kyrkmössen vid jul 40-årsjubileumsupplaga utgiven 2020

När tomterna blev mer komplicerade blev Oakleys teckningar fler, med ett ökande antal åsidosättanden och allmän oro. Nya titlar, inklusive The Church Mice Adrift (1976) och The Church Mice in Action (1982), som båda fick mycket beröm för Kate Greenaway-medaljen, dök upp varje år till en början, sedan med lite mer tid emellan. Kyrkmössen och ringen (1992) och Kyrkmössen tar en paus (2000). År 1977 gick böckerna tillräckligt bra för att Oakley kunde lämna BBC och koncentrera sig på att skriva.

Oakley föddes i Shrewsbury, Shropshire, enda barnet till Flora (född Madelay) och Thomas, som drev en elverkstad i staden. Oakley växte upp och bodde ovanför butiken innan familjen flyttade till Warrington, nu i Cheshire, där han senare gick på gymnasiet. Oakley, som troddes vara vad han beskrev som en “duffare” i skolan, var konstbegåvad och som tonåring bestämde han sig för att han ville bli konstnär.

Han gick in på Warrington Art School 1946, men hans studier avbröts året därpå när han kallades till militärtjänst. Han tillbringade de följande två åren vid högkvarteret för den brittiska armén vid Rhen i Tyskland. När han återvände till Warrington, avslutade Oakley sin kommersiella konstnärskurs 1950 och arbetade kort i London tills han, efter ett långt intresse för teater, tog en sex månader lång kurs i scenografi vid Bradford Civic Theatre School.

Oakley blev dekoratör för flera repertoarkompanier innan han 1955 flyttade till Royal Opera House i London, där han arbetade som designers assistent med att anpassa målningar av konstnärer bl.a. John Piper, i opera- och balettuppsättningar. Två år senare försökte Oakley en trollformel som frilansande illustratör, men att leva på bokomslag och bokillustrationer visade sig omöjligt.

Han vänder sig istället till reklam, blir modellbyggare och drar snabbt slutsatsen att han föredrar att designa set framför reklam. När han lämnade 1962 bytte han teater och opera mot tv och blev dekoratör på BBC. Så småningom blev han produktionsdesigner och skapade uppsättningar för shower som Z-Cars och Softly, Softly och klassiska BBC-dramer inklusive How Green Was My Valley och Treasure Island.

Trots att han arbetade heltid, gjorde Oakley fortfarande frilansande illustrationsuppdrag och skapade även sitt eget arbete. Den första boken han producerade, Magical Changes, gjorde det möjligt för läsarna att skapa fantasifulla bilder av olika kombinationer genom delade sidor; den släpptes senare, 1979, efter hans framgång med The Church Mice. Förutom kyrkmöss-titlarna skrev Oakley en kort serie, The Foxbury Force, om ett team av rävdetektiver, mellan 1995 och 1997.

Han lämnade London när han lämnade BBC och bodde kort i Frankrike innan han köpte en ruinerad kvarn vid floden Avon nära Chippenham i Wiltshire. Den behövde en stor restaurering, som han gjorde under sommarmånaderna och arbetade med sina böcker på vintern. På 1980-talet flyttade han till Dorset, först till Lyme Regis och senare till Poundbury.

Oakley förblev vältränad och aktiv och fortsatte att skriva och illustrera till slutet av sitt liv. Han skapade en ny version av Skönheten och odjuret, ett långt jobb han gjorde för sig själv snarare än för publicering. Han hade många vänner och älskade musik, läsning och promenader på landsbygden.

Graham Thomas Oakley, författare och illustratör, född 27 augusti 1929; dog den 19 december 2022

Leave a Comment